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5月30日在Impression Products v。Lexmark,最高法院宣布长期存在的先例无效,该先例允许专利所有人提出侵权索赔,以强制执行售后权利,限制专利产品的使用或转售方式。相反,最高法院对专利权用尽问题采取了广泛的观点,认为所有专利权在产品首次销售时都已用尽。

因此,代理申请专利,采用剃须刀和刀片商业模式的公司将无法再依靠专利权来保护售后市场收入流,正如利盟试图用其专利碳粉盒所做的那样。作为降价20%的交换条件,利盟的客户同意在退回或销毁其碳粉盒之前只使用一次;不愿意接受这些条件的客户可能会付出更高的代价。采用这种商业模式使利盟能够以更低的价格向消费者销售打印机,并从销售碳粉盒的经常性售后收入中获得更高的利润。

与利盟一样,许多技术公司依靠售后市场收入流为持续的研发投资提供资金,以保持在竞争激烈的技术市场上的竞争力。这种模式在软件行业很流行,客户为软件支持支付持续费用,在其他行业,销售耐用商品的制造商提供售后维护或服务合同。

但高利润的售后市场收入流经常吸引竞争。在利盟的案例中,欧洲外观专利查询,Impression Products等独立公司开始以显著更低的价格重新填充并转售其碳粉盒。为了保护其商业模式,利盟起诉这些公司侵犯专利权。肯塔基州和俄亥俄州的两个联邦地区法院依据第一销售原则得出结论,利盟没有售后专利权。但利盟随后在联邦巡回上诉法院赢得了巨大的胜利,该法院在除两名法官外的所有法官的支持下,以en-banc意见书的形式支持其起诉Impression Products侵权的权利。利盟国际诉。Impression Products,816 F.3d 721(2016)。

与最近遏制专利诉讼的趋势一致,但是,最高法院推翻并裁定,利盟不能以专利侵权为由起诉Impression Products,因为消费者购买其碳粉盒时,其所有专利权均已用尽。

没有售后专利权,利盟和其他公司将需要改变其剃须刀和刀片业务模式,或采取不同的战略,以保障售后市场收入,从而在快节奏的技术市场中保持竞争力。合同权利为保护售后市场收入提供了一种途径,专利代理人考试内容,但采取这种方法的公司应谨慎行事,以避免反垄断责任。

合同权利的执行

在利盟的意见中,最高法院明确表示,利盟拥有合同权利,可用于执行其售后合同限制。然而,合同索赔的效力远不如专利侵权索赔,在某些情况下,专利侵权索赔可能导致禁令、多重损害赔偿和费用转移。这种替代方法存在几个问题。

举例来说,建议利盟起诉许多允许其碳粉盒由Impression产品重新填充和转售的客户是不切实际的。Lexmark可能会选择一些可识别的消费者作为诉讼目标,以保护其权利,但可以理解的是,公司不愿意起诉自己的客户。

Lexmark起诉印模产品等再加工商效率更高,该公司故意无视利盟与其客户之间的合同。然而,由于缺乏直接的合同关系,利盟需要依赖商业侵权索赔,如对合同的侵权干涉或不公平竞争。但这类索赔很难胜诉,各州的管辖标准也各不相同。

例如,声称对合同进行侵权干涉的一方必须证明,不仅第三方故意干涉合同,而且第三方使用了不正当手段。没有明确的测试来识别不正当的手段,像Impression Products这样的公司会争辩说,它只是为了在二级市场上为消费者提供更多的选择和更低的价格而竞争。支持消费者的论点倾向于诉诸陪审团和法院。事实上,最高法院在Lexmark案中的意见与汽车维修业务有相似之处,这种说法经常被用来反对限制来自独立供应商的售后市场竞争。

反垄断风险

此外,限制售后市场竞争的努力可能引发反垄断问题,像利盟这样的公司需要谨慎行事,全球数字资产银行,因为它们没有售后专利权的保护。

专利授予政府批准的垄断,专利所有者通常可以自由利用这种垄断而不违反反垄断法。因此,属于专利保护范围内的售后限制通常不会违反反垄断法。但是,图书版权查询,如果存在反竞争效应(例如,限制专利未涵盖的产品的竞争),则超出专利授权范围的限制可能是反垄断行为。

最高法院在利盟裁定,在首次出售专利产品时,所有专利权均已用尽。因此,售后限制将不再属于任何专利的范围,寻求实施此类限制的公司将不再受其专利权的保护。

市场实力是评估后利盟时代反垄断风险的关键因素。在销售其专利产品的市场上缺乏主导地位的公司将面临较少的风险,并可以通过披露保护自己免受反垄断责任的影响。在缺乏市场力量的情况下,销售合同中披露的售后限制通常不会违反反垄断法。这是因为客户在考虑上游竞争市场中的选择时,可以认识到并解释透明的限制。因此,在竞争性一级市场(如打印机市场)中签订的合同中披露的售后限制通常不会被指控违反适用于衍生产品、单一品牌售后市场(如利盟兼容打印墨盒的售后市场)的反垄断规则.